宽视场红外巡天望远镜(WFIRST)的艺术效果图

美国国家航空航天局(NASA)周四表示,他们正在着手建造一架新的望远镜,这可能会让我们离发现外星人又近一步,或许还会揭示宇宙的其他奥秘。

宽视场红外巡天望远镜(WFIRST)将拥有类似于哈勃望远镜的功能,并在其上安装一个全景镜头。它将携带一个宽视场仪器,使它能够像哈勃一样捕捉深度和质量相同的图像,但覆盖范围是其视野的100倍。

除了拥有如此宽广的空间视野,WFIRST还将配备一个日冕仪,它可以阻挡单个恒星的强光,不仅能更好地描述围绕这些恒星运行的行星,还能更好地描述行星的大气层。

太空望远镜科学研究所的Nikole Lewis在一份声明中说:“它还将开发一些技术,为未来发现和鉴定类地行星铺平道路。”

大部分鉴定系外行星的繁重工作都由开普勒太空望远镜承担了,它已经远远超过了它的鼎盛时期,并在机械故障的情况下继续工作。但随着凌日系外行星勘测卫星(TESS)和詹姆斯韦伯太空望远镜(JWST)即将发射,这种情况很快就会改变。这两颗卫星分别将于2017年和2018年发射。

在本世纪20年代,WFIRST将继哈勃、开普勒和斯皮策太空望远镜之后,将这两颗卫星送入太空。这两项技术的结合,将创造出一个新一代的三叉攻击来寻找新的行星,包括可能适合居住的地球“表亲”。

目前已证实的系外行星总数刚刚超过2000颗,但NASA预计,仅WFIRST一颗行星,就能从我们所在的银河系拥挤的中心区域获得数千颗系外行星的发现。

“JWST将对一个小区域进行非常深入的观测,而WFIRST将覆盖与哈勃深度相同的大区域,”加州大学圣克鲁兹分校的天体物理学教授Brant Robertson解释道,他领导着WFIRST河外潜在观测科学调查小组。“如果它们重叠,而且WFIRST发布时JWST仍在运营,这将是一个非常强大的组合。”

除了它的行星定位和嗅探能力,WFIRST还将用于追踪暗物质和暗能量对宇宙历史的神秘影响。换句话说,这台望远镜可以帮助我们最终看到宇宙中未知和不可见的部分。

“WFIRST将为所有天文学家提供一个精美数据的宝库,”NASA戈达德太空飞行中心的项目科学家尼尔·盖伦斯说。“这次任务将调查宇宙,寻找最有趣的物体。”

如果它发现的物体比我们从哈勃望远镜和开普勒望远镜上看到的那些令人印象深刻的美丽和怪异更有趣,那我们就要大饱眼福了。